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Nuove immagini più dettagliate della regione di formazione stellare NGC 604 

Telescopio spaziale James Webb (JWST) ha acquisito immagini nel vicino e nel medio infrarosso della regione di formazione stellare NGC 604, situata nelle vicinanze della galassia natale. Le immagini sono più dettagliate di sempre e offrono un'opportunità unica per studiare l'alta concentrazione di stelle giovani e massicce nelle galassie vicine alla nostra galassia, la Via Lattea.  

L’elevata concentrazione di stelle massicce a distanza relativamente ravvicinata fa sì che NGC 604, luogo di formazione stellare, offra un’opportunità unica per studiare le stelle nelle prime fasi della loro vita. A volte, la capacità di studiare oggetti vicini (come la regione di formazione stellare NGC 604) ad una risoluzione estremamente elevata può aiutare a comprendere meglio gli oggetti più distanti. 

Vista nel vicino infrarosso:  

Questa immagine di NGC 604 è stata scattata da NIRCam (Near-Infrared Camera) di JWST.  

Viticci e grumi di emissione che appaiono di colore rosso vivo, che si estendono da aree che sembrano radure, o grandi bolle nella nebulosa sono le caratteristiche più evidenti dell'immagine nel vicino infrarosso. I venti stellari provenienti dalle giovani stelle più luminose e calde hanno scavato queste cavità, mentre la radiazione ultravioletta ionizza il gas circostante. Questo idrogeno ionizzato appare come un bagliore spettrale bianco e blu. 

Nuove immagini più dettagliate della regione di formazione stellare NGC 604
Questa immagine della NIRCam (Near-Infrared Camera) del James Webb Space Telescope della NASA della regione di formazione stellare NGC 604 mostra come i venti stellari provenienti da stelle giovani, calde e luminose scavano cavità nel gas e nella polvere circostanti. Credito fotografico: NASA, ESA, CSA, STScI

Le strisce luminose di colore arancione indicano la presenza di molecole a base di carbonio note come idrocarburi policiclici aromatici o IPA. Questo materiale svolge un ruolo importante nel mezzo interstellare e nella formazione di stelle e pianeti, ma la sua origine è un mistero.  

Il rosso più profondo indica l'idrogeno molecolare quando ci si allontana dalle immediate diradamenti di polvere. Questo gas più freddo è un ambiente privilegiato per la formazione stellare. 

La straordinaria risoluzione fornisce anche approfondimenti su funzionalità che in precedenza apparivano estranee al cloud principale. Ad esempio, nell'immagine di Webb, ci sono due stelle giovani e luminose che scavano buchi nella polvere sopra la nebulosa centrale, collegate attraverso il gas rosso diffuso. Nell'imaging a luce visibile da Hubble Space Telescope (HST), apparivano come macchie separate.  

Visualizzazione nel medio infrarosso:  

Questa immagine di NGC 604 è del MIRI (Mid-Infrared Instrument) di JWST.  

Ci sono notevolmente meno stelle nella vista nel medio infrarosso perché le stelle calde emettono molta meno luce a queste lunghezze d’onda, mentre le nubi più grandi di gas e polvere più freddi brillano.  

Nuove immagini più dettagliate della regione di formazione stellare NGC 604
Questa immagine del MIRI (Mid-Infrared Instrument) del telescopio spaziale James Webb della NASA della regione di formazione stellare NGC 604 mostra come grandi nubi di gas e polvere più freddi brillano nelle lunghezze d'onda del medio infrarosso. Questa regione ospita più di 200 tra le stelle più calde e massicce, tutte nelle prime fasi della loro vita. Credito fotografico: NASA, ESA, CSA, STScI

Alcune delle stelle viste in questa immagine, appartenenti alla galassia circostante, sono supergiganti rosse: stelle fredde ma molto grandi, centinaia di volte il diametro del nostro Sole. Inoltre, anche alcune delle galassie di sfondo apparse nell’immagine NIRCam svaniscono.  

Nell'immagine MIRI, i viticci blu del materiale indicano la presenza di IPA. 

La vista nel medio infrarosso illustra anche una nuova prospettiva sull’attività diversificata e dinamica di questa regione. 

La regione di formazione stellare NGC 604 

Si stima che la regione di formazione stellare NGC 604 abbia circa 3.5 milioni di anni. La nube di gas incandescenti si estende per circa 1,300 anni luce. Situata a 2.73 milioni di anni luce di distanza nella vicina galassia del Triangolo, questa regione è di grande estensione e contiene molte stelle di formazione più recente. Tali regioni sono versioni su piccola scala di galassie “starburst” più distanti, che hanno subito un tasso estremamente elevato di formazione stellare. 

Nei suoi involucri polverosi di gas si trovano più di 200 tra le stelle più calde e massicce, tutte nelle prime fasi della loro vita. Questi tipi di stelle sono di tipo B e di tipo O, le ultime delle quali possono avere più di 100 volte la massa del nostro Sole.  

È abbastanza raro trovarne una tale concentrazione nelle vicinanze universo. In effetti, non esiste una regione simile all'interno della nostra galassia, la Via Lattea. 

Questa concentrazione di stelle massicce, combinata con la sua distanza relativamente ravvicinata, fa sì che NGC 604 offra agli astronomi l'opportunità di studiare questi oggetti in un momento affascinante, all'inizio della loro vita. A volte, la capacità di studiare oggetti vicini come la regione di formazione stellare NGC 604 ad una risoluzione estremamente elevata può aiutare a comprendere meglio oggetti più distanti. 

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Riferimenti:  

Space Telescope Science Institute (STScI) 2024. Comunicato stampa – Scrutando i viticci di NGC 604 con Webb della NASA. 09 marzo 2024. Disponibile su https://webbtelescope.org/contents/news-releases/2024/news-2024-110.html 

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